Columnas

The Governor Who Cried “Common Sense”

Texas Governor Greg AbbottRicardo Brazziell/Austin American-Statesman/TNS/ABACAPRESS.COM

History will tell the truth of who is to blame for South Texas’ irrevocable suffering.

In mid-April, President Donald Trump encouraged the reopening of our economy and our country against the advice of medical experts like Dr. Anthony Fauci.

On May 1, Texas Governor Greg Abbott heeded the ill-informed call to move forward with a phased plan to jumpstart the Texas economy. A little over two weeks passed, and bars and restaurants in the Lone Star State reopened. Governor Abbott and Texas Republicans promised the state would follow the advice of medical experts (they didn’t) and implement “common sense” safety measures (they weren’t).

Cities and counties saw coronavirus safety measures rolled back almost immediately upon the phased reopening. Mandatory mask requirements were rescinded, bars, restaurants, and hair salons opened sooner than expected with minimal surveillance for capacity maximums. Governor Abbott denied local authorities the ability to protect their own citizens and prohibited them from issuing safety orders via executive fiat.

As these actions were taken in the name of “common sense” and economic prosperity, the coronavirus case count in Texas doubled. From May 25 to June 25, state health officials reported more than 75,000 coronavirus cases. From April 25 to May 25, that number was about 32,000 cases.

Even with cases rising, Governor Abbott allowed events occurring during the Memorial Day weekend to go on. Texas entered Phase 3 of re-opening at the beginning of June and restaurants, bars, offices, salons, and many other businesses were able to operate with up to 75 percent occupancy. Governor Abbott’s “common sense” plan even allowed for carnivals and fairs to reopen at half capacity.

Another two weeks passed and Governor Abbott finally took some action. At a press conference in late-June, our “common sense” Governor finally closed bars, but still allowed for the operation of restaurants and businesses without masks at 50 percent capacity. Elective surgeries were cancelled and soon after, following repeated calls from myself and others, the Governor issued a mandatory mask order.

While Governor Abbott stroked President Trump’s ego, Hidalgo County teetered “on the precipice of disaster.” Governor Abbott and President Trump’s rush to reopen combined with a mixture of underlying medical conditions created the ‘perfect storm’.

In the Rio Grande Valley, our way of life has become a significant risk factor. Our culture is known for multi-generational, social households. Hispanics have been found to be twice as likely to contract COVID-19 and are three times as likely to die from the virus. Hidalgo County is majority Hispanic and suffers higher rates of diabetes, high blood pressure, cholesterol and obesity compounding the chances of complications or death associated with catching the virus.

To date, there have been 367 deaths in Hidalgo County and the death rate is more than twice as high in the Valley as it is compared to the rest of Texas. Death, however, is not the only indicator of an overwhelmed hospital system.

Capacity remains a constant issue. Intensive care units (ICU) in Hidalgo County are full. Scenes described to me and the media are heartbreaking. Doctors and nurses cry every day and night. The Hidalgo County Health Authority, Dr. Ivan Melendez, has reported: “The only way you get a bed in the [ICU] is if somebody dies.”

On Monday, July 13, I convened hospital administrators, Hidalgo County authorities, officials from state government, and the humanitarian organization Samaritan’s Purse to discuss the situation and the potential establishment of a field hospital.

Samaritan’s Purse has expertly responded to some of the most intense public health and humanitarian crises we have seen to date, including the Ebola pandemic in Africa and the devastation of Hurricane Harvey. Their field hospitals have even weathered the heat of Afghanistan and Iraq.

Following their tour of South Texas hospitals, Samaritan’s Purse was ready to deploy, but was dissuaded by Governor Greg Abbott’s “common sense”. While these field hospitals could handle the heat of Afghanistan and Iraq, the Governor thought they could not handle the South Texas climate.

On July 16, my colleagues and I introduced a bipartisan bill called the Isolate COVID-19 Act which would allow for COVID-19 patients to self-isolate at participating hotels in order to alleviate strained hospitals.

I came to find a day later on July 17 through a tweet by the Wall Street Journal that Governor Abbott had instead chosen to retrofit hotels to house COVID-19 patients. While I support this effort, it takes valuable time that we cannot afford to lose.

Texas State Senator Juan ‘Chuy’ Hinojosa and Governor Abbott project the hotels will be ready by July 24. It is my sincerest hope that their plans comes to fruition on schedule. We need immediate relief for dying COVID-19 patients.

Since Samaritan’s Purse visited South Texas, there have been 217 coronavirus deaths and counting. While Governor Abbott claims help is on the way and he is doing all he can, those of us in the Valley can’t help but feel helpless and forgotten. History will tell the truth of who is to blame for South Texas’ irrevocable suffering.

Governor Abbott must take quicker action, implement an enforceable shelter-in-place order for South Texas or empower local officials to enforce their own orders, and make all resources, funds, personnel and equipment from the state and federal government and outside relief organizations available to the Rio Grande Valley. Relief for our health system is overdue and with each passing day lives are lost at the hands of this virus. The Governor’s actions will mean the difference between life and death.

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(Written by Congressman Vicente Gonzalez, U.S. Representative for the 15th District of Texas)

El gobernador que gritó "sentido común"

A mediados de abril, el presidente Donald Trump alentó la reapertura de nuestra economía y nuestro país en contra del consejo de expertos médicos como el Dr. Anthony Fauci.

El 1 de mayo, el gobernador de Texas, Greg Abbott, escuchó ese llamado y se avanzó con un plan gradual que impulsara la economía de Texas. Pasaron poco más de dos semanas y reabrieron bares y restaurantes en el Estado de la Estrella Solitaria. El gobernador Abbott y los republicanos de Texas prometieron que el estado seguiría el consejo de expertos médicos (lo que no ocurrió ) y que implementarían medidas de seguridad con "sentido común" (tampoco lo hicieron).

Las ciudades y los condados vieron cómo las medidas de prevención y protección frente al coronavirus retrocedieron casi inmediatamente después de la reapertura gradual. Se anularon los requisitos obligatorios de cubrebocas o mascarillas, y los bares, restaurantes y salones de belleza se abrieron antes de lo esperado con vigilancia mínima y sobrepasando los máximos de capacidad autorizados. El gobernador Abbott negó a las autoridades locales la posibilidad de proteger a sus propios ciudadanos y les prohibió emitir órdenes de seguridad a través de una orden ejecutiva.

Como estas acciones se tomaron supuestamente en nombre del "sentido común" y la prosperidad económica, el numero de casos de coronavirus en Texas se duplicó. En un mes, del 25 de mayo al 25 de junio, los funcionarios de salud estatales informaron que había más de 75,000 casos de coronavirus. Del 25 de abril al 25 de mayo, ese número fue aproximadamente de 32,000 casos.

Inclusive con ese nivel de aumento, el gobernador Abbott permitió que los eventos conmemorativos se llevaran  durante el fin de semana del Día de los Caídos. Texas entró en la Fase 3 de reapertura a principios de junio y restaurantes, bares, oficinas, salones y muchos otros negocios pudieron operar con hasta un 75 por ciento de ocupación. El plan con "sentido común" del gobernador Abbott incluso permitió que los carnavales y ferias se reabrieran a la mitad de su capacidad.

Pasaron otras dos semanas y el gobernador Abbott finalmente se percató de lo que ocurría. En una conferencia de prensa a fines de junio, nuestro gobernador de "sentido común" finalmente cerró bares, pero aun permitió la operación de restaurantes y negocios sin el uso de cubrebocas al 50 por ciento de su capacidad. Las cirugías electivas fueron canceladas y poco después, solo luego de repetidas llamadas mías y de otros representantes, el Gobernador emitió una orden de uso obligatorio de mascarillas.

Mientras el gobernador Abbott acariciaba el ego del presidente Trump, el condado de Hidalgo llegaba "al precipicio del precipicio". La prisa del gobernador Abbott y del presidente Trump para reabrir la economía, combinada con una mezcla de afecciones médicas subyacentes, creó la "tormenta perfecta".

En el Valle del Río Grande, nuestra forma de vida se ha convertido en un factor de riesgo significativo. La cultura allí es conocida por los hogares multigeneracionales. Se ha descubierto que los hispanos tienen el doble de probabilidades de contraer COVID-19 y tres veces más riesgo de morir por el virus. El condado de Hidalgo es mayoritariamente hispano y sufre tasas más altas de diabetes, presión arterial alta, colesterol y obesidad, lo que aumenta las posibilidades de complicaciones o muertes asociadas al virus.

Hasta la fecha, ha habido 367 muertes en el Condado de Hidalgo y la tasa de mortalidad es más del doble en comparación con el resto de Texas. La muerte, sin embargo, no es el único indicador de un sistema hospitalario abrumado.

La capacidad sigue siendo un problema constante. Las unidades de cuidados intensivos (UCI) en el condado de Hidalgo están llenas. Las escenas que describen los medios son desgarradoras. Los médicos y las enfermeras lloran todos los días y todas las noches. La Autoridad de Salud del Condado de Hidalgo, el Dr. Ivan Meléndez, informó: "la única forma de conseguir una cama en la [UCI] es si alguien muere".

El lunes 13 de julio convoqué a administradores de hospitales, autoridades del condado de Hidalgo, funcionarios del gobierno estatal y la organización humanitaria Samaritan's Purse para analizar la situación y el posible establecimiento de un hospital de campaña.

Samaritan’s Purse ha respondido con eficiencia a algunas de las crisis humanitarias y de salud pública más intensas que hemos visto hasta la fecha, incluyendo la pandemia del ébola en África y la devastación del huracán Harvey. Sus hospitales de tiendas de campaña inclusive han resistido el calor de Afganistán e Irak.

Tras su recorrido por los hospitales del sur de Texas, Samaritan’s Purse estaba listo para desplegarse, pero fue disuadido por el "sentido común" del gobernador Greg Abbott. Si bien estos hospitales de campaña podrían manejar el calor de Afganistán e Irak, el gobernador pensó que no podrían manejar el clima del sur de Texas.

El 16 de julio, mis colegas y yo presentamos un proyecto de ley bipartidista llamado Isolate COVID-19 Act que permitiría que los pacientes con COVID-19 se autoaislaran en los hoteles participantes para aliviar a los mucho muy saturados hospitales.

Llegué a encontrar un día después, el 17 de julio, no obstante, a través de un tuit del Wall Street Journal, que el gobernador Abbott había elegido, en cambio, adaptar los hoteles para alojar a los pacientes con COVID-19. Si bien apoyo este esfuerzo, lleva un tiempo valioso que no podemos permitirnos perder.

El senador estatal de Texas Juan "Chuy" Hinojosa y el gobernador Abbott proyectan que los hoteles estarán listos para hoy. Espero sinceramente que sus planes se hagan realidad a tiempo. Necesitamos alivio inmediato para los pacientes moribundos de COVID-19.

Desde que Samaritan's Purse visitó el sur de Texas, ha habido 217 muertes por coronavirus y siguen acumulándose. Mientras el gobernador Abbott afirma que la ayuda está en camino y está haciendo todo lo que puede, aquellos de nosotros en el Valle no podemos evitar sentirnos indefensos y olvidados. La historia dirá la verdad acerca de quién tiene la culpa del sufrimiento irrevocable del sur de Texas.

El gobernador Abbott debe tomar medidas más rápidas, implementar una orden ejecutiva de refugio para el sur de Texas o capacitar a los funcionarios locales para hacer cumplir sus propias órdenes, y poner a disposición todos los recursos, fondos, personal y equipo del gobierno estatal, federal y de organizaciones de ayuda externas. Hay sin duda un atraso importante en los avances para aliviar nuestro sistema de salud y con cada día que pasa se pierden vidas a manos de este virus. Las acciones del gobernador significarán la diferencia entre la vida y la muerte.

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(Escrito por el congresista Vicente González, Representante del 15to Distrito de Texas